L’histoire du thermomètre

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Il y a des centaines d’années, les scientifiques ont réalisé qu’ils pouvaient mesurer les changements de température en utilisant des dispositifs en verre primitif remplis de liquides qui se dilataient lorsqu’ils étaient chauds et se contractaient lorsqu’ils refroidissaient. L’alcool et le mercure étaient les liquides les plus couramment utilisés.

Les thermoscopes étaient les premiers types de thermomètres et ne montraient que les changements de température, mais pas les valeurs numériques. L’un des premiers thermoscopes a été mis au point par l’inventeur italien Galeleo Galilei en 1593 ; il utilisait l’eau comme liquide et des ampoules en verre dans un tube ouvert. Les ampoules de verre se sont levées et sont tombées avec les changements de température. En 1612, un autre inventeur italien, Santorio Santorio, a utilisé une échelle numérique sur le thermoscope, mais elle était très rudimentaire.  En 1654, le premier tube de verre scellé fut développé par Ferdinand II, le Grand-Duc de Toscane. Il contenait de l’alcool et avait une échelle numérique, mais n’était pas très précis.

Le thermomètre le plus moderne a été inventé en 1709 par Daniel Fahrenheit. C’était un tube de verre fermé qui avait une échelle numérique, appelée l’échelle Fahrenheit. La première version de ce thermomètre contenait de l’alcool et en 1714 Fahrenheit a développé un thermomètre à mercure utilisant la même échelle. Il a assigné le point de congélation de l’eau à 32 degrés, le point d’ébullition de l’eau à 212 degrés et la température normale du corps à 98,6 degrés. Plus tard au cours du même siècle, l’inventeur Anders Celsius développa une échelle numérique, appelée échelle Celsius ou Centigrade. Cette échelle était basée sur une échelle de zéro à cent où le point de congélation de l’eau est zéro, le point d’ébullition de l’eau est de 100 degrés et la température normale du corps est de 37 degrés. Le premier véritable thermomètre médical a été inventé par Sir Thomas Allbut en 1867. Il mesurait six pouces de long et il fallait environ cinq minutes pour prendre la température d’un bébé.

Pendant près d’un siècle, les thermomètres sont restés pratiquement inchangés. Ils contenaient de l’alcool ou du mercure et étaient considérés comme très précis. Des thermomètres plus modernes ont été mis au point après la Seconde Guerre mondiale, utilisant la technologie infrarouge et placés dans l’oreille. Ils utilisaient de minuscules circuits électriques et des afficheurs numériques qui pouvaient mesurer la température plus rapidement et avec plus de précision que les tubes de verre remplis de liquide. Aujourd’hui, les thermomètres modernes utilisent un certain type de capteurs électriques pour mesurer la température, mais les mêmes échelles numériques développées dans les années 1700 par Fahrenheit et Celsius sont toujours utilisées.

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